Limbă, magie și identitate. „Babel” de R.F. Kuang

0

O lume în care cuvintele își materializează forța. O lume în care spațiul dintre limbi, acel gol al traducerii, este exploatat pentru a potența magia limbajului, pentru a transforma în realitate tangibilă ceea ce cuvântul poate doar să evoce. O lume în care magia lexicului se impregnează în argint. Dar, pe de altă parte, o lume care alege să exploateze această magie a diversității lingvistice pentru a supune și subjuga. Pentru cineva care lucrează cu cuvintele și care are șansa de a se pierde în spațiile acelea goale ale traducerilor în fiecare zi, lumea aceasta pare magică. Din acest motiv, „Babel” al lui R.F. Kuang mi-a atras atenția încă de la prezentarea făcută de comisia ce i-a acordat premiul Nebula pentru cel mai bun roman fantasy în 2022.

Publicat în 2022, „Babel, sau necesitatea violenței: An Arcane History of the Oxford Translators’ Revolution” („Babel, sau necesitatea violenței: o istorie secretă a Revoluției Traducătorilor de la Oxford”) este un roman fantasy scris de R.F. Kuang. Kuang este și autoarea seriei nominalizate la Nebula „The Poppy War” și o celebritate pe BookTok, fluxul axat pe literatură al platformei de socializare TikTok. În același timp, Kuang este o autoare de origine chineză, doctorand în lingvistică asiatică, ce a trăit aproape toată viața în S.U.A și a urmat un an de studii la Oxford. Plasat în timpul unei linii temporale alternative în care traducerea dintr-o limbă în alta este un fel de magie care poate fi stocată în argint, romanul este povestea a patru studenți de la Oxford care se confruntă cu propria complicitate la imperialismul britanic.

R.F. Kuang se folosește de convențiile academice întunecate și de idei din lupta anticolonialistă pentru a crea o lume în care cei colonizați câștigă o bătălie împotriva Imperiului Britanic folosind magia. Intriga și personajele diverse fac din roman o contra-narațiune față de operele de ficțiune speculativă care nu pun niciodată în discuție apartenența personajelor la rasa albă sau contextul politic pe care îl presupune această apartenență.

Acțiunea romanului debutează în anul 1833 în Canton, China (Guangzhou de astăzi). Richard Lovell, un oficial important al Imperiului Britanic, recuperează un băiețel din camera în care mama și familia sa au murit de holeră. Băiatul este și el bolnav, dar Lovell îl vindecă folosind magia traducerii. Această magie este mobilul romanului și modul fundamental de funcționare a lumii ficționale. Pentru că nicio traducere nu este exactă, personajele folosesc incongruența dintre un cuvânt și traducerea sa în limba engleză și creează o magie care este stocată în lingouri de argint. Lovell și argintarii ca el folosesc aceste lingouri pentru acțiuni supranaturale, cum ar fi vindecarea unei persoane bolnave. Lovell îl lipsește pe băiat de identitatea sa cantoneză, punându-l să-și creeze un nume englezesc (Robin Swift) și ducându-l departe de țara sa natală.

Odată ajuns în Anglia, Robin primește o educație riguroasă și învață greacă și latină. În același timp, Lovell depune eforturi pentru ca Robin să își mențină cunoștințele de cantoneză, despre care spune că e foarte importantă. Copilul observă curios cum bărbați importanți vin în casă, pentru a discuta despre politica și guvernarea Imperiului Britanic. Robin află dintr-o remarcă întâmplătoare a unui oaspete că el este fiul lui Lovell și că a mai existat un băiat foarte asemănător cu el în trecut. Această relație nu înseamnă că Lovell dă dovadă de sentimente paterne: Lovell îl rănește grav pe Robin, bătându-l cu un fier după ce băiatul întârzie la o lecție cu un profesor de limbă. Lovell explică faptul că bătaia este o asigurare împotriva lenei, un stereotip rasist despre chinezi pe care Lovell îl consideră adevărat.

Robin face față provocărilor educației sale și se înscrie la Universitatea din Oxford, la Institutul Regal al Traducătorilor. Turnul unde se află colegiul este cunoscut popular sub numele de „Babel”. În Vechiul Testament al Bibliei creștine, oamenii au pierdut capacitatea de a vorbi o singură limbă ca pedeapsă pentru construirea Babelului, un turn care putea ajunge la ceruri, sfidând divinitatea. Robin este admis alături de cei mai diverși colegi care au fost vreodată studenți ai Babel: Ramy, originar din India, Victoire, originară din Haiti și imigrantă în Franța și Letty, o femeie albă, britanică, care este la Oxford împotriva dorințelor tatălui ei, un amiral. Robin se apropie de colegii săi, dar experimentează și rasism și xenofobie, inclusiv amenințări violente. Chiar înainte de începerea cursurilor, el și Ramy scapă de violența unui grup de studenți care sunt furioși când îl văd pe Ramy purtând aceleași robe Oxford ca și ei.

Zilele timpurii ale lui Robin la Oxford sunt marcate de momentul în care  acesta îl ajută pe un tânăr care seamănă cu el să folosească un lingou de argint pentru a dispărea în timpul unui jaf. Dublura se dovedește a fi Griffin Harley, fratele vitreg al lui Robin din partea lui Lovell și un fost student la Babel. Griffin a plecat de la Babel pentru că nu a putut reține suficient din limba sa nativă pentru a activa magia argintului și pentru că a aflat că lucrul cu argintul alimentează industria și puterea militară care îi oferă Marii Britanii autoritate asupra coloniilor sale. Argintul provine din minele din America și este extras folosind munca sclavilor. Griffin îl recrutează pe Robin pentru a ajuta Societatea Hermes, un grup secret dedicat distrugerii Imperiului Britanic. Robin este reticent la început, dar discursul lipsit de respect al lui Richard Lovell despre mama sa îl convinge să ajute. Inițial, Robin doar deschide ușile fermecate ale Babelului pentru a ajuta membrii Hermes să fure argint. El este speriat la început, pentru că își apreciază viața sigură ca student la Babel, dar, în curând, se obișnuiește să joace un rol dublu. Robin este rănit după ce începe să fure argint și renunță pentru că riscul de a fi prins este prea mare.

După ce Robin intră în al treilea an la Babel, prietenia lui cu colegii este atât o sursă de sprijin în atmosfera de presiune a Babelului, cât și o sursă de tensiune. Robin, Ramy și Victoire se confruntă cu rasismul și xenofobia celorlalți studenți, dar Letty este prea prinsă în luptele ei cu misoginismul pentru a simpatiza cu ei. Victoire trebuie să se ocupe și de mai multe tipuri de opresiune, fiind victimă și a rasismului, dar și a misoginismului.

Moartea aparentă a lui Anthony Ribben, un student mai mare și unul dintre puținii alți studenți de culoare, aruncă o umbră asupra întregii atmosfere de la Babel. Conflictul se intensifică atunci când Robin descoperă că Victoire și Ramy sunt, de asemenea, membri ai Hermes. El își asumă vina când Playfair, directorul, aproape îi prinde furând argint. Richard Lovell îl salvează pe Robin de pedeapsă, iar apoi, instituția îi trimite pe Robin și pe colegii săi într-o misiune-surpriză pentru a face lucrări de traducere și interpretare. Imperiul negociază un tratat comercial cu China. Marea Britanie plătește pentru multe bunuri chinezești folosind argint, dar China este interesată doar de opium, așa că argintul britanic rămâne adesea în China din lipsa oportunităților comerciale. Robin dă peste cap discuțiile despre tratat, spunându-i negociatorului chinez că britanicii nu văd îi văd pe chinezi ca fiind oameni, făcând imposibilă încheierea unui tratat satisfăcător pentru ambele părți. Autoritățile chineze distrug tot opiumul din port, iar Robin și ceilalți pleacă repede pentru a evita izbucnirile de violență.

Robin îl ucide pe Lovell în timpul unei confruntări cauzate de rasismul lui Lovell și modul în care acesta s-a comportat cu mama lui Robin. Ramy, Victoire și Letty îl ajută să acopere crima și să arunce corpul lui Lovell în ocean. Ei încearcă să se întoarcă în Anglia ca și cum nu s-ar fi întâmplat nimic, dar școala și autoritățile descoperă crima lor într-o săptămână. Anthony Ribben, care și-a falsificat moartea pentru a putea acționa pentru Hermes, îi salvează și îi duce la sediul Societății Hermes. Letty nu vrea să-și piardă locul la Babel. Ea nu aprobă acțiunile celorlalți, pe care le consideră a fi violență nejustificată, așa că îi trădează. În timpul raidului asupra sediului secret al Societății Hermes, ea îl ucide pe Ramy.

Robin și Victoire se ascund și mai târziu ocupă Babel pentru a cere imperiului să înceteze să folosească argintul pentru a oprima oamenii. Ei îi eliberează pe oamenii care nu îi susțin, lăsând doar șase aliați să îi ajute. Ocuparea turnului împiedică întreținerea proiectelor îmbunătățite cu argint, rezultând în cele din urmă căderea podului Westminster. Colapsul ucide mulți și întărește răspunsul guvernului la ceea ce este acum o revoluție. Letty se arată și îi convinge că se pot preda sau muri odată ce armata intervine. Robin refuză să se predea. El îi o convinge pe Victoire să fugă, apoi folosește o vrajă de traducere pentru a face tot argintul din Anglia inutil, dar moare în deflagrația produsă. Victoire pleacă în America pentru a mobiliza alte ramuri ale Societății Hermes.

Teme și motive

Ceea ce scoate acest roman în evidență sunt temele abordate, întrucât ele reușesc să contureze o imagine sumbră a unei lumi ficționale care pornește, aparent, de la niște atribute magice surprinzătoare și care par a avea potențialul frumuseții. Dar, dincolo de magia traducerii și de puterea cuvintelor, se ascunde o lume nemiloasă, în care linia de demarcație între asupritori și asupriți e extrem de rigidă.

Lumea academică sumbră

O primă temă ce conturează universul romanului e lumea academică sumbră. Kuang localizează romanul într-o versiune alternativă a Universității Oxford, un vârf al educației occidentale din Europa. Accentul pe care îl pune pe reprezentare și pe complicitatea învățământului superior occidental în imperialism și colonialism reprezintă abordări originale în romanele fantasy.

Lumea academică sumbră este o estetică populară pe rețelele de socializare din zilele noastre. Ea cuprinde un anumit stil vestimentar, poezia mohorâtă sau referiri subtile la substanțe halucinogene. Cu toate acestea, romanele plasate în mediul școlar sau universitar sunt prezențe destul de comune în literatura occidentală. De multe ori, facultatea este un loc în care outsiderii se luptă să se integreze în rândul elitelor. Apariția temei mediului academic întunecat înseamnă că instituțiile de învățământ sunt prezentate drept medii extrem de marcate de presiune, în care personajele au de suferit micro-agresiuni constante și presiunea competiției. Romanele fantasy adaugă acestei ecuații și elementul magic, care, de multe ori, are rolul de a spori presiunea. Totuși, inclusiv în romanele fantasy, situațiile în care scriitorii se concentrează pe opresiunea de gen sau rasă sunt destul de rare.

În „Babel”, Kuang nu numai că include o reprezentare mai mare a persoanelor aparținând tuturor raselor, dar se concentrează asupra a ceea ce presupune de a face parte dintr-un sistem educațional conceput pentru a te ține pe dinafară și pentru a-ți oprima identitatea culturală. Robin și Ramy au abordări diferite față de alteritatea lor la Oxford. Robin încearcă să „își țină capul plecat și să se asimileze, să își minimalizeze alteritatea”, în timp ce Ramy, „care nu avea de ales decât să iasă în evidență, a decis că ar putea la fel de bine să uimească”, intrând în jocul fanteziilor englezilor cu privire la identitatea sa. Indiferent de abordare, Robin și Ramy se confruntă cu alteritatea sub forma micro-agresiunilor (jigniri rasiale) și a violenței manifeste. Robin și Ramy fug pentru a evita o bătaie din partea colegilor, ceea ce îi obligă să accepte că „în ciuda afilierii lor la Institutul de Traduceri și în ciuda uniformelor și pretențiilor lor, trupurile lor nu erau în siguranță pe străzi. Erau bărbați la Oxford; nu erau bărbați de la Oxford”. Costul educației este violența psihologică și fizică.

Victoire se confruntă și cu intersecția dintre inegalitatea rasială, de clasă și de gen la Oxford. La fel ca multe persoane de culoare, ea constată că până și prietenii albi, precum Letty, o văd ca făcând parte din comunitatea lor universitară doar pentru că Victoire este „civilizată”, asimilată la cultura lui Letty. De exemplu, Letty crede că Victoire „nu este haitiană”, ci franțuzoaică. Pentru Victoire, prețul plătit pentru a fi diferită din punct de vedere rasial și lingvistic se extinde și asupra educației sale. Ea propune consiliului consultativ o serie de limbi vest-africane pe care spera să le învețe, dar este respinsă, deoarece Babel nu prețuiește suficient de mult aceste limbi și culturi pentru a avea resurse pentru studiul lor. Când vine timpul să lucreze la proiectul ei din anul al treilea, relația lui Victoire cu profesorul consilier care îi poate facilita cariera academică este afectată, deoarece profesorul vrea ca ea să traducă texte Vodoo. Victoire crede că textele „nu sunt făcute pentru a fi împărtășite”, fiind considerate sacre în cultura ei și refuză să le fure de dragul banilor. Ea înțelege că participarea la acest proiect presupune facilitarea colonizării culturii și limbii ei. Babel ascunde, deci, o capcană urâtă pentru Victoire, Robin, Ramy și chiar Letty, dezvăluind faptul că succesul academic vine doar atunci când cineva este dispus să fie complice la un sistem care perpetuează opresiunea propriului popor.

Imperialism și anticolonialism

Succesul instituției pe care o reprezintă Babel necesită complicitate la opresiune, acest lucru însemnând că lucrul cu argintul și traducerea sunt folosite pentru ambițiile imperialiste ale Marii Britanii. Conflictele majore din roman se desfășoară între agenții imperiului și reprezentanții populațiilor colonizate. Patru poziții ideologice diferite în raport cu imperialismul și traducerea sunt prezente în roman și servesc drept motivații cheie pentru alegerile pe care le fac personajele. Aceste poziții includ imperialismul dedicat, îmbrățișarea pragmatică a imperialismului, anticolonialismul susținut de proteste non-violente și anticolonialismul susținut prin violență.

Jerome Playfair, Sterling Jones și Richard Lovell sunt angajați în proiectul imperiului. Playfair își asumă ca un lucru firesc faptul că traducătorii servesc bunului-plac al Coroanei, deoarece el vede limba ca pe un instrument care aduce subiecții coloniali sub controlul binevoitor al Marii Britanii. Acesta este imperialismul văzut drept misiune civilizatoare, ce are scopul pentru a oferi darul bunei guvernări supușilor. Sterling Jones și Richard Lovell renunță la această noțiune idealizată și paternalistă a relației dintre colonizator și colonizat. Robin îi descrie pe oameni ca ei ca fiind „piese contondente ale imperiului….Comercianți de sclavi și soldați”. Pentru imperialiști, supușii coloniali sunt „necivilizați”, „animale”, sau chiar „bunuri mobile” atunci când argintul este folosit pentru a-i stăpâni. Acest limbaj dezumanizant arată modul în care rasismul și eurocentrismul stau la baza imperialismului. Lovell îl bate pe Robin, în vârstă de șase ani, cu un vătrai și nu are nicio urmă de regret sau milă.

Letty este o imperialistă pragmatică. Relația ei cu imperiul este complicată de faptul că este femeie, iar atitudinea generică în imperiu este una misogină. În calitate de femeie albă, britanică, Letty are un anumit acces la privilegii: a avut suficientă avere încât a putut fura o educație care nu este de obicei disponibilă femeilor. Tatăl ei este amiral, iar ea crede că poate apela la el pentru a interveni atunci când are probleme. Letty recunoaște că unele aspecte ale imperialismului sunt înrădăcinate în violență și inegalitate. Totuși, spre deosebire de ceilalți colegi de la Babel ea crede că Imperiul este inevitabil, iar rezistența inutilă. Acolo unde imperiul este în mod explicit violent, ea crede că poate fi transformat lucrând în cadrul structurii de putere existente. Ea vede lumea postcolonială ca pe o fantezie. Preocuparea ei este de a acumula suficientă putere pentru a putea trăi o viață confortabilă în status quo.

Pozițiile anticolonialiste din roman sunt, de asemenea, complicate. Robin și profesorul Anand Chakravarti sunt inițial pe aceeași lungime de undă. Ei sunt de acord că protestele, distrugerea proprietății în locul oamenilor, eforturile de lobby ale Societății Hermes de a convinge Parlamentul să evite războiul cu China și sacrificiul de sine sunt lucruri care fac parte din revoluție. Chakravarti este dispus să fie de acord cu revoluționarii din turn atâta timp cât aceștia cred că violența este aplicată ca ultimă soluție. Credința lui Robin în eficiența nonviolenței se diminuează atunci când mijloacele nonviolente nu reușesc să schimbe modul în care guvernul își tratează supușii coloniali și când guvernul îi ucide pe cei dragi. Robin devine asemenea lui Griffin, care vede imperialismul drept o violență care trebuie combătută cu violență. Faptul că Robin adoptă atitudinea violentă înseamnă că este dispus să moară pentru a distruge puterea imperiului.

În timpul revoltei traducătorilor, Victoire identifică defectul fundamental al rezistenței nonviolente la colonialism. Cei colonizați trebuie să moară pentru a fi demni de mila colonizatorilor și pentru a fi considerați nobili. Spre deosebire de Robin, Victoire nu se mulțumește cu un sfârșit care necesită moartea ei. Abordarea ei de a lupta împotriva colonialismului este pe rând pragmatică și idealistă, axată pe bucurie și sacrificiu. Versiunea ei de anticolonialism implică mai întâi decolonizarea minții sale. Ea atinge „adevărata eliberare” și își revendică identitatea haitiană atunci când lucrează cu Societatea Hermes. Ea este mai orientată spre viitor decât Robin și Griffin. Decolonizarea este doar începutul, un moment în care viitorul „este nescris, debordând de potențial”. Kuang îi oferă lui Victoire ultimul capitol și ultimele cuvinte din roman, ceea ce implică faptul că alegerea de a trăi și de a lupta încă o zi este la fel de importantă ca și dorința de a fi martir în luptele anticolonialiste.

Prietenie inter-rasială și interculturală

Deși Robin Swift este protagonistul romanului, prieteniile ocupă un loc central în desfășurarea intrigii și a conflictelor. În timp ce prieteniile susțin uneori personajele, prietenia nu este suficientă pentru a depăși diferențele înrădăcinate dintre identitatea personajelor. Prietenia dintre Robin și Ramy începe din întâmplare și se adâncește pe măsură ce Robin își dă seama că poate învăța ceva din abordarea lui Ramy de a fi un altul. Prietenia cu Ramy îl forțează pe Robin să fie mai asertiv, ca atunci când intervine pentru a împiedica un grup de elevi să-l bată pe Ramy din cauza culorii pielii sale. Când Robin se împrietenește cu Victoire și Letty, devine și mai curajos în favoarea lor, ca în noaptea în care dezamorsează furia elevilor care le hărțuiesc sexual pe Victoire și Letty.

Prietenia atinge apogeul după ce grupul supraviețuiește împreună rigorilor examenelor din anul al treilea. În momentul acela de ușurare și fericire, prietenii au parte de o „după-amiază de aur [cu] căldura unei prietenii necomplicate, toate certurile uitate, toate păcatele iertate”. Datorită acestor prietenii strânse, grupul reușește să supraviețuiască amintirilor frecvente că sunt niște outsideri care sunt acceptați doar cu greu de ceilalți studenți. Acest sentiment de sprijin și experiență comună durează câțiva ani, până când conflictele legate de identitate și politică perturbă grupul.

Secretele pun capăt acestei perioade de aur. Robin alege angajamentul față de fratele său vitreg, Griffin, și față de Societatea Hermes, în detrimentul loialității față de prietenii săi; când Ramy, Victoire și Letty descoperă că este membru al Hermes, fiecare dintre ei simte că păstrarea acestui secret este o trădare a încrederii. Robin le trădează din nou încrederea atunci când divulgă locația unei case conspirative Hermes pentru a recâștiga încrederea profesorului Lovell. Relația lui Robin cu ceilalți trei nu mai este niciodată la fel, iar disperarea lui Robin după moartea lui Ramy îi alimentează insistența asupra necesității violenței. În cele din urmă, prietenia sa cu Victoire îi moderează unele dintre impulsurile violente și îi oferă suficientă luciditate pentru a folosi instrumentele de traducere pentru a distruge puterea argintului din Anglia. Conversația finală dintre Robin și Victoire arată că prieteniile pot exista în ciuda unor conflicte profunde cu privire la ceea ce este corect. Victoire este capabilă să aleagă viața în locul martiriului doar după ce Robin o ajută să regândească această alegere ca fiind curaj.

Incapacitatea lui Letty de a fi atât prietenă, cât și aliată pentru ceilalți trei dizolvă, de asemenea, prieteniile din cadrul grupului. Ea minimizează experiențele lor de rasism, se simte confortabil să le spună cum ar trebui și cum nu ar trebui să abordeze rasismul și își evidențiază în mod constant propriile probleme. Sentimentul ei că ar trebui să fie în centrul poveștii se cristalizează pentru Robin în noaptea hărțuirii de la balul facultății. Letty aduce argumentul bizar că agresiunea a fost exclusiv legată de gen și nu de rasă, de asemenea, din moment ce atât ea, cât și Victoire au fost victime. Perspectiva ei arată o orbire voită față de modul în care rasa modelează diferit experiențele lor de gen. Ruptura în prietenia celor două tinere este doar primul pas dintr-o serie de pași care duc la trădarea lui Letty în timpul Revoluției Traducătorilor de la Oxford.

Deznodământul prieteniilor dintre personaje pune sub semnul întrebării posibilitatea unei prietenii adevărate între albi și persoanele de altă rasă în cadrul instituțiilor opresive. În cele din urmă, mesajul lui Kuang despre prietenie este că prieteniile durabile sunt rezultatul empatiei și al dorinței de a ierta. Prieteniile se desfășoară în lumea reală, ceea ce înseamnă că identitățile, politica și statutul joacă, de asemenea, un rol în ceea ce privește posibilitatea ca prieteniile să dureze.

Limbă, migrație și identitate

Romanul se referă, de asemenea, la efectele pe care limba și migrația le au asupra identității. Robin, Ramy și Victoire se străduiesc să se definească în raport cu limbile și culturile lor de origine și cu ceea ce întâlnesc în Anglia ca urmare a migrației lor. Doar Robin are șansa de a se întoarce în țara sa de origine, ceea ce îi permite să măsoare mai clar impactul migrației asupra identității sale.

Identitatea lui Robin se schimbă de fiecare dată când este forțat să se mute geografic, iar aceste schimbări sunt determinate de relația sa cu limbile străine. Ca băiat, el are un nume cantonez care îl leagă de familia și de țara sa. Robin pierde această parte a identității sale atunci când Lovell îl obligă să-și schimbe numele. Lovell îl forțează apoi pe Robin să fie interpret chiar înainte de a se îmbarca pe vasul spre Anglia, iar Robin îl minte pe docher pentru a evita să comunice disprețul pe care englezii îl au față de acest bărbat. Aceasta este primul din multele momente în care Robin se simte rupt între două limbi și lumi. Pe rampa de îmbarcare a vasului și pe țărm, Robin se află într-un spațiu liminal. Intrarea în Marea Chinei de Sud reprezintă despărțirea terifiantă de tot ceea ce cunoscuse vreodată. Identitatea lui este în schimbare.

Când Robin ajunge în cele din urmă în Hampstead, în Londra, el începe să se integreze în cultura engleză prin intermediul limbii. El citește orașul pe hârtie de ziar reală, dar și ciudățeniile culturii engleze îngropate în limba lor. Robin citește cartea de aventuri, „The King’s Own”, iar atunci când mintea îi alunecă la propria sa călătorie din Canton, el reîncadrează acele amintiri în contextul romanului. Robin reface pierderea timpurie a legăturii sale timpurii cu Canton și cu limba cantoneză prin implicarea sa în această carte. Este revelator faptul că rătăcirea în carte duce la bătaia cruntă pe care i-o dă Lovell pentru că a întârziat la meditații. Engleza are o calitate seducătoare, care este periculoasă pentru Robin. Acest moment prefigurează relația lui Robin cu limba engleză, și anume, faptul că, prin cunoașterea ei, el îl ajută pe Lovell și Imperiul Britanic Atunci când uită acest adevăr sau încearcă să-și refacă limba sau identitatea în scopuri proprii, aceștia îl pedepsesc.

Educația pe care o primește la Babel îl învață că limba și cultura lui sunt resurse, nu părți esențiale ale lui însuși. Înțelege că oameni precum Lovell și Chakravarti au cunoștințe academice de cantoneză pe care el nu le are, în ciuda faptului că vorbește fluent această limbă, iar aceste cunoștințe le conferă putere. El aspiră să fie ca ei. Pe măsură ce se cufundă în folosirea limbii chineze ca instrument, mai degrabă decât în a o trăi ca pe o parte esențială a identității sale, uneori uită cuvinte. Abstractizarea limbii chineze prin intermediul gramaticii îl schimbă și ajunge ca, uneori, să sune în propriile urechi, ca un marinar european care imită chineza fără să știe ce spune. Alienarea și sentimentul de a exista inconfortabil în două lumi îi definesc identitatea.

Spre deosebire de ceilalți colegi, Robin are șansa de a se întoarce în țara sa natală. Dar când Robin se întoarce fizic în Canton, constată că el și casa lui s-au schimbat atât de mult încât Canton nu mai poate fi temeiul identității sale. Decizia sa de a-și trăda superiorii britanici, traducând contextul observațiilor lor nepoliticoase către comisarul Lin, arată că nici el nu poate fi pe deplin britanic, mai ales după ce recunoaște pe deplin amploarea exploatării țării sale de origine de către Marea Britanie. Robin alege să devină un revoluționar, o persoană care schimbă nu doar imperiul, ci și numeroasele țări și limbi pe care imperiul le-a colonizat. Robin moare în Anglia, visând la mama sa care îi rostește numele și îl primește acasă. Mesajul este că migrația înapoi acasă nu poate fi decât una metaforică.

Simboluri și motive

Babel

Turnul Babel este structura fizică care găzduiește Institutul Regal al Traducătorilor, dar este și un simbol al complicității unor instituții precum colegiile în opresiunea politică. În calitate de colegiu, Babel lucrează mână în mână cu imperiul pentru a coloniza limbi care pot alimenta cererea de perechi de corespondență în magia argintului. Ca parte a sistemului britanic de învățământ superior, colegiul exploatează vorbitori nativi precum Ramy și Robin în beneficiul Marii Britanii și în detrimentul țărilor lor de origine. Mai general, colegiul este un loc în care oamenii de alte rase decât cea albă sunt făcuți să se simtă diferiți din cauza acțiunilor colegilor lor, ale orășenilor și ale profesorilor, care sunt pur și simplu insensibili sau susținători declarați ai rasismului și colonialismului.

Kuang include o ilustrație a turnului pe prima pagină a cărții. Turnul include etaje care adăpostesc săli de clasă, materiale de referință și birouri ale facultății, iar în partea de sus se află atelierele unde se lucrează cu argintul. Organizarea ilustrează modul în care crearea de cunoștințe și educația sunt necesare pentru lucrul cu argintul. Această arhitectură reflectă critica mai amplă a lui Kuang la adresa învățământului superior și a reprezentărilor învățământului superior în mediul academic întunecat. În loc să fie locuri dedicate cunoașterii, separate de lumea politicilor murdare, facultățile reflectă și amplifică inegalitatea în sistemele care le creează.

Gramaticile

Secțiunea de cărți de referințe din Babel include texte care se presupune că reprezintă cărțile definitorii referitoare la gramatica limbilor, în afară de engleză. Gramaticile simbolizează colonizarea limbilor și culturilor de către Imperiul Britanic. Aceste lucrări sunt definitorii doar în ceea ce privește ceea ce poate fi util pentru imperiu. Tot ceea ce nu se regăsește în ele este depreciat sau nu este păstrat deloc ca parte a arhivei, ceea ce duce la o imagine distorsionată a ceea ce este cu adevărat o limbă. Robin remarcă faptul că majoritatea intrărilor din gramatica chineză sunt scrise de Richard Lovell, ale cărui atitudini rasiste față de China și chinezi sunt evidente, punând sub semnul întrebării cât de definitorii sau obiective pot fi astfel de texte. Aceste cărți fac parte din întreprinderea de traducere pe care Robin și revoluționarii o distrug atunci când folosesc perechea de potriviri pornind de la termenul „traducere” (o acțiune interzisă, cu potențial exploziv, ce ajunge să distrugă toată puterea magică a argintului și a cuvintelor de pe teritoriul Marii Britanii). Distrugerea acestor gramatici reprezintă efortul lui Robin de a decoloniza limbile popoarelor colonizate. Totuși, acestea nu sunt singurele lucrări de referință privind limba. Biblioteca Veche include cărți traduse dintr-o limbă în alta fără referire la limba engleză, cercetări despre limbile pe cale de dispariție și critici ale traducerilor în engleză. Aceste lucrări simbolizează ceea cum ar putea arăta erudiția în epoca de după imperiu.

Istoria Societății Hermes a lui Ibrahim

Robin îi prezintă lui Abel Goodfellow istoria revoluționarilor lui Ibrahim și îl însărcinează pe acesta cu publicarea istoriei în toată Anglia, pentru ca oamenii să nu-i uite. Subtitlul romanului, „O istorie arcană a revoluției traducătorilor de la Oxford” implică faptul că romanul este acea istorie. Istoria lui Ibrahim simbolizează felul în care va arăta cunoașterea și narațiunile istorice după intervenția oamenilor colonizați și a celor care sunt în curs de eliberare. Romanul și istoria ficțională includ, între personaje, persoane de diferite rase, care au capacitatea de a-și determina soarta. Această istorie contracarează istoria scrisă de învingători precum Imperiul Britanic, în care cei colonizați nu sunt deloc reprezentați sau sunt pur și simplu bunuri care trebuie exploatate de cei puternici. Istoria este „Arcana” în sensul că este ascunsă sau secretă, la fel ca Societatea Hermes însăși. Unul dintre paradoxurile mișcărilor de rezistență este faptul că acestea operează în secret pentru a fi eficiente, ceea ce face ca rolul lor de a impulsiona schimbarea să fie greu de văzut. Astfel, istoria societății Hermes este o parte importantă a unei istorii complete, care include acțiunile și oamenii care fac posibilă eliberarea.

Dagherotipul de argint și după-amiaza de aur

În timp ce personajele se pregătesc pentru examenele decisive, li se face o fotografie cu dagherotipul, o tehnică fotografică în care imaginile sunt developate cu ajutorul unei soluții pe bază de argint. Dagherotipul este un motiv pe care Kuang îl folosește pentru a dezvolta tema prieteniei dincolo de liniile rasiale și culturale. Pentru Victoire, Ramy și Robin, imaginea este o redare crudă a identităților lor, una care surprinde totuși cât de inconfortabil se simt în Oxford și disconfortul lor crescând față de rasismul lui Letty. Letty vede imaginea ca pe o reprezentare reală a apropierii lor. Diferența dintre modul în care Letty și ceilalți văd dagherotipul reflectă o diferență de perspectivă asupra costului de a fi prieteni în ciuda diferențelor dintre ei.

În contrast cu dagherotipul, Robin își imaginează prietenia lor ca pe „o distilare pură și imposibilă de emoții și senzații”. Kuang folosește referirea la aur pentru a reprezenta experiența pură și conexiunea umană care transcende influența corupătoare a argintului asupra relațiilor interpersonale. Cu toate acestea, această transcendență se bazează adesea pe refuzul de a vedea impactul diferențelor rasiale și lingvistice asupra experiențelor oamenilor.

„Babel” este, deci, un roman ce pleacă de la o idee magică și care are premisele unei dezvoltări epice de factură Disney, în care cuvintele se materializează supranatural. Totuși, romanul este exact opusul. Această lume în care s-a realizat imposibilul se dovedește a fi construită pe violență și opresiune, folosind, în realitate, potențialul lingvistic cu un singur scop: să ajute la avansarea imperiului, distrugând tot ce nu e în imperiu. Vastitatea lingvistică a coloniilor și diversitatea culturală nu sunt altceva decât instrumente folosite pentru a avansa o singură civilizație. Poate că mesajul e sumbru și deranjant și poate că punctează uneori în tușe mult prea groase ideea de colonialism și rasism. Dar, până la urmă, ideea de bază pe care o subliniază e una validă: limbile și civilizațiile trebuie apreciate pentru diversitatea lor, nu încercând să le supunem pe toate acelorași standarde și forțându-le să intre într-un pat a lui Procust ideologic. Până la urmă, frumusețea se regăsește în diferență, nu în uniformitate.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată. Câmpurile obligatorii sunt marcate cu *